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Les drones deviennent des machines volantes personnelles

Nous avons réussi à fabriquer un avion pour un usage personnel. Mais savez-vous ce qui se passera à la fin ? Les humains peuvent monter sur des drones avec des cornes.

Quand Peter Ternström était enfant en Suède, Peter Ternström voulait construire une machine volante de style science-fiction. En 1983, il a regardé cinq fois"Le retour du Jedi"Et rêvez de piloter un aéroglisseur à travers la forêt d'Endor. Mais en tant que jeune nerd brillant, il s'est vite rendu compte que le vol stationnaire d'un véhicule était impossible.

"Aucun système de propulsion ne fonctionnerait", se souvient-il avec un soupir. Bien sûr, les gens essaient de fabriquer des appareils de vol personnels depuis des décennies, notamment des jetpacks. Mais la physique du jetpack est un cauchemar. Attachez un réservoir de carburant explosif à votre corps et essayez de ne pas vous brûler les jambes ? Pas vraiment de mobilité personnelleÉvolutifla solution.

Ternström a donc mis de côté ses rêves de jeunesse et est devenu millionnaire sur Internet en créant une plateforme d'apprentissage en ligne et la version suédoise de Mailchimp. Des voitures volantes, ça n'arrivera pas.

Sauf que la technologie se développe de manière intéressante. Pendant que Ternström dirigeait ces sociétés Web, un autre type de technologie de vol émergeait qui n'avait pas les problèmes des jetpacks : les drones.

Lorsqu'ils sont devenus courants dans les années 2000, les drones étaient des jouets, branlants et difficiles à piloter, et leurs batteries se déchargeaient en quelques minutes. Mais à mesure que la demande des amateurs et des amateurs augmentait, la qualité des pièces augmentait également. Les moteurs se sont améliorés et les batteries sont devenues plus durables. Les capteurs d'inclinaison sont devenus bon marché et de haute qualité, et les codeurs open source ont écrit un logiciel qui rendait les drones auto-stabilisants afin qu'ils soient faciles à piloter sans aucune formation.

En 2012, Ternström a rencontré un vieil ami qui avait construit des drones pour transporter des caméras pour les productions cinématographiques hollywoodiennes. Ternström a pris quelques photos avec lui, et alors qu'il regardait les drones voler, Ternström a commencé à penser : Eh bien, pourquoi ne pas faire un trèsGrosQu'en est-il d'un drone, de mettre un siège dessus, puis de transporter une personne ?

Alors lui et son partenaire l'ont fait. Ils ont fondé Jetson, et la société vend maintenant son premier modèle de jet privé en vol stationnaire honnête : le Jetson ONE, une unité de 92 000 $ en aluminium léger et en fibre de carbone, huit hélices de drone et des dizaines de batteries. Dans la vidéo, Ternström descend la campagne italienne à environ 6 pieds au-dessus du sol, ressemblant étrangement à l'accélérateur Endor dont il rêvait autrefois.

"Le piloter a été une expérience extrêmement extatique", m'a-t-il dit. "Tout l'ADN d'oiseau que vous collectez il y a des millions d'années apparaît et dit : "Waouh, attendez, j'ai déjà fait ça !"", a-t-il déclaré, ajoutant que son entreprise avait 320 précommandes et qu'il avait pour objectif de commencer les livraisons d'ici fin 2023. Les acheteurs sont pour la plupart des "personnes bien connues de Californie". Je ne dirais pas "Mark Zuckerberg", mais, vous savez, faire le tour de ce cercle. "

Ternström a été l'un des premiers à vendre un véhicule semblable à un drone, mais il n'est pas le seul. Des dizaines d'entreprises à travers le monde construisent désormais des véhicules « électriques à décollage et atterrissage verticaux » (eVTOL). Leur objectif est de faire venir des véhicules et de les améliorer progressivement pour voler des centres-villes aux aéroports d'ici 10 ans, car contrairement aux avions, ils n'ont pas besoin de pistes et le guidage logiciel est si étendu que les pilotes n'ont besoin que de peu ou pas de compétences. (Certaines de ces entreprises visent à faire piloter leurs véhicules à distance ou à voler de manière autonome.) Certains modèles déplacent l'hélice latéralement pendant qu'ils volent, de sorte qu'ils naviguent sur l'avion.

Les illustrations de science-fiction ont longtemps représenté des personnes naviguant dans des villes dans de petites machines volantes. Maintenant, ces pilotes de l'âge d'or sont peut-être enfin là - "ce ne sont que de gros drones", déclare Chris Anderson, directeur de l'exploitation du pionnier des drones de longue date et directeur de l'exploitation de la société eVTOL Kittyhawk (et ancien rédacteur en chef de WIRED).

Considérez ceci comme une leçon d'innovation : les grandes percées ne viennent pas toujours de ce que vous attendez.

Nous pensons souvent que les plus grandes innovations viennent des esprits brillants réunis dans un laboratoire ou une entreprise - les concepteurs d'Apple fabriquant des smartphones, les experts d'OpenAI en codage GPT-3, les ingénieurs de Tesla construisant une voiture électrique vraiment élégante. Mais tout aussi souvent, peut-être plus souvent, l'innovation est le résultat d'amateurs qui bricolent avec ce qui semble idiot ou un jouet. exactementcarCes environnements sont à faible risque, et les pirates et les amateurs peuvent progressivement améliorer la technologie de base jusqu'à ce qu'ils soient soudainement prêts à faire des choses plus ambitieuses.

L'expérience de la voiture drone a échoué de cette manière. Jeff Elkins, ingénieur électricien et fondateur de Dragon Air, a construit son propre appareil volant en 2011 en plaçant des hélices de drone sur une plate-forme. Vous vous tenez dessus, attrapez quelques poteaux et vous vous appuyez dessus pour le diriger. "Bien que cela ne semble pas intuitif, c'est en fait une excellente façon de voler", m'a-t-il dit. Son pilote d'essai avait effectué un vol d'une durée maximale de 20 minutes.

L'idée d'un humain pilotant une voiture volante peut sembler folle — nous sommes assez mauvais pilotes en 2D. L'ajout d'un tiers sembleimprudent. Mais le PDG de Volocopter, Florian Reuter, a déclaré que des années d'innovations logicielles qui ont rendu les drones faciles à piloter ont automatisé une grande partie de la difficulté à voler.

"Notre premier pilote d'essai, lors de son premier vol, son commentaire était:" C'est le vol inaugural le plus ennuyeux de tous les temps "", m'a dit Reuters. Vous n'avez pas à vous soucier de rester stable ou de réagir à des rafales de vent soudaines ; le logiciel s'en charge. Vous utilisez simplement les commandes de type joystick pour indiquer où vous voulez aller. "Vous n'avez pas besoin de compétences de conduite", a-t-il déclaré.

Construire un avion à partir de pièces de drone présente d'autres avantages, à savoir la sécurité par la redondance : une seule hélice peut tomber en panne tandis que d'autres continuent de fonctionner. siréelQuelque chose s'est mal passé ? Plusieurs entreprises ont installé des parachutes balistiques dans leurs machines. L'HEXA de Lift Aircraft est une machine volante qui, selon les dirigeants, saute si vite qu'elle peut sauver des passagers à partir de 40 pieds. Le Jetson ONE dispose également d'un parachute balistique, bien que Ternström dise que vous devez être à au moins 100 pieds dans les airs pour vraiment vous sauver. Il s'attend à ce que la plupart des pilotes Jetson ONE restent au sol, et en cas d'accident, vous n'êtes pas sauvé par un parachute, mais par une cage de protection.

"Vous allez vous casser un bras. Ce sera douloureux, mais vous ne mourrez pas", a déclaré Ternström.

Donc : des avions de science-fiction peuvent être construits. Mais changeront-ils vraiment notre façon de voyager ? C'est une question différente car il ne s'agit pas de technologie, mais de réglementation - qui sera forcément beaucoup plus lente.

Actuellement, les seules voitures sans conducteur qui peuvent être légalement conduites sont légères et peuvent être qualifiées d'"ultra-légères". (Jetson ONE, HEXA et les avions de Jeff Elkins comptent tous.) Avec les ultra-légers, vous n'avez même pas besoin d'une licence de pilote, bien qu'ils ne puissent pas survoler des zones surpeuplées. Ainsi, les premières voitures sans conducteur étaient essentiellement destinées à la balade.

Pour l'instant, peu importe. De nombreuses entreprises, telles que Kitty Hawk, Volocopter ou le chinois EHang, construisent déjà des véhicules de tourisme plus grands – dont certains volent de manière entièrement autonome – dans le but de créer des taxis aériens polyvalents qui nous permettront de voler dans les villes. Notez qu'il faudrait une décennie ou plus à la FAA pour les approuver, en supposant qu'ils l'aient jamais fait. Mais en même temps, une chose est claire : les drones sont devenus quelque chose de très inattendu.

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